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Structure et fonction des cheveux

Qu’est-ce qu’un cheveu et quelle est sa fonction?

On estime qu’une personne en bonne santé a entre 80 000 et 150 000 poils rien que sur la tête. Et ça ne s’arrête pas là: toute notre peau – à l’exception des lèvres, de l’intérieur des mains et de la plante des pieds – est couverte de poils. Mais qu’est-ce qu’un poil exactement?

Du point de vue médical, les poils – comme les ongles – sont des annexes de la peau. Un cheveu a un diamètre d’environ 0,04 mm. Sa partie visible est la tige pilaire, qui est constituée de trois couches. 

  • La moelle, aussi appelée canal médullaire, est la partie interne du cheveu. 
  • Elle est entourée d’une couche fibreuse (cortex) qui contient les pigments qui déterminent la couleur des cheveux.
  • La cuticule, couche externe solide, confère au cheveu sa tenue, le protège contre le dessèchement et lui donne un éclat soyeux (grâce à ses composants lipidiques). 
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Le cheveu est actif sous la peau

La partie active du cheveu se cache sous la peau: la racine est logée dans une petite poche de peau appelée follicule pileux. La croissance capillaire se déroule à l’extrémité ce dernier, qui est légèrement plus épaisse: le bulbe pileux. 

C’est à cet endroit que se trouvent les cellules matricielles, qui sont responsables de la production de nouvelle substance capillaire. Elles obtiennent les nutriments et composants dont elles ont besoin par de fins vaisseaux capillaires situés dans la papille capillaire qui remonte dans la racine du cheveu depuis l’intérieur de l’organisme. La papille capillaire est aussi dotée de fines fibres nerveuses – c’est pourquoi nous avons mal lorsqu’on nous tire ou nous arrache les cheveux. 

 

De nombreux types de poils, de multiples fonctions 

L’aspect des divers types de poils (cheveux, cils ou petits poils sur les bras, etc.) varie autant que les diverses fonctions qu’ils possèdent. 

  • Le duvet qui recouvre la peau protège du froid et des rayons UV.
  • Les petits poils présents dans le nez et le conduit auditif font barrière à la poussière. 
  • Les sourcils et les cils empêchent les gouttes de sueur et les corps étrangers de tomber dans les yeux.

Nos réactions corporelles instinctives sont directement liées à nos poils. Le muscle arrecteur du poil se contracte ainsi en réponse au froid ou à des émotions fortes, ce qui hérisse le poil. C’est ce que l’on appelle la «chair de poule».

 

Les poils ont un impact déterminant sur notre apparence

Les cheveux jouent bien sûr aussi un rôle fondamental dans notre apparence. Lisses ou frisés, blonds, foncés ou blancs, touffus ou clairsemés avec un front haut, ils donnent à chaque visage ses contours si particuliers. Les idéaux de beauté et l’image que l’on veut renvoyer à la société sont étroitement liés à la couleur, l’abondance et la forme des cheveux.

Les cheveux sont une composante si essentielle de notre apparence que leur coupe ou couleur peut totalement changer le rayonnement d’un individu. La preuve: une nouvelle coiffure nous donne parfois le sentiment d’être une nouvelle personne.